La neurona es la unidad estructural y funcional del sistema nervioso.

En las neuronas se pueden distinguir tres partes fundamentales, que son: el soma o cuerpo celular, las dendritas y el axón.

Las partes de una neurona.
Las partes de una neurona.

El soma o cuerpo celular es la parte más voluminosa de la neurona, de forma variable, donde se produce la energía para el funcionamiento de la neurona. Presenta un núcleo central con uno o dos nucléolos prominentes y un citoplasma rico en organelos, entre los que se destacan los corpúsculos de Nissl.

Las dendritas son prolongaciones que salen de diferentes partes del soma y su función es recibir impulsos de otras neuronas y enviarlos hasta el soma. Cada neurona tiene generalmente varias dendritas que se dividen repetidamente formando un amplio sistema de ramificaciones semejantes a un árbol.

El axón es una prolongación única y larga que sale del soma en dirección opuesta a las dendritas y su función es la de conducir un impulso nervioso desde el soma hacia otra neurona, músculo o glándula del cuerpo. Los axones de cada neurona finalizan dando varias ramificaciones pequeñas, el telodendron, que terminan en botones sinápticos.

Ahora bien, el axón de una neurona se pone en contacto con las dendritas de otra neurona, dando lugar a la llamada sinapsis. En la sinapsis, el axón y las dendritas nunca se tocan, sino que hay un pequeño espacio llamado hendidura sináptica. El proceso comunicativo entre dos neuronas comienza con una descarga químico-eléctrica en la membrana de una de las neuronas (neurona presináptica). Cuando dicho impulso nervioso llega al extremo del axón, la neurona segrega una sustancia, llamada neurotransmisor, en la hendidura sináptica. Este neurotransmisor viaja una corta distancia hacia las dendritas de la otra neurona (neurona postsináptica). Dependiendo del tipo de neurotransmisor liberado, las neuronas postsinápticas son estimuladas (excitadas) o desestimuladas (inhibidas).

Sinapsis entre dos neuronas.
Sinapsis entre dos neuronas.

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