¿Cuánto mide la circunferencia de la Tierra?

La circunferencia del planeta Tierra mide 40.075 kilómetros en el ecuador y 40.007 kilómetros en los polos. 

Esta diferencia en las medidas se debe a que la Tierra no tiene la forma de una esfera perfecta sino más bien la de una esfera achatada por los polos, por lo que la distancia alrededor del ecuador es mayor que la distancia alrededor de los polos.

Circunferencia de la Tierra.
Circunferencia de la Tierra.

La primera medición del tamaño de la Tierra fue realizada, en el año 240 a.C., por el astrónomo griego Eratóstenes. Por un papiro de la Biblioteca de Alejandría en la que trabajaba, Eratóstenes supo que en Siena (actualmente Asúan, Egipto) el día del solsticio de verano (21 de junio) los objetos que se encontraban en posición vertical no proyectaban sombra y la luz alumbraba el fondo de los pozos.

Movido por su curiosidad científica, Erastótenes decidió comprobar lo mismo en Alejandría. Fue así que observó que en esa ciudad, el día del solsticio de verano, los objetos en posición vertical sí proyectaban sombra. Ante la duda de por qué razón los objetos proyectaban sombra en un lugar y no en otro, llegó a la conclusión de que en realidad la Tierra era redonda ya que de haber sido plana -como se creía en aquellas épocas- no se deberían encontrar diferencias entre las sombras proyectadas por los objetos a la misma hora del mismo día, independientemente de donde se encontraran.

Erastótenes calculó la circunferencia de la Tierra midiendo el ángulo que formaban las sombras de los objetos, tanto en Alejandría como en Siena, distante a 800 km entre sí. Este ángulo resultó ser de 7° 12′.

Eratóstenes-tamaño-tierra

Erastótenes dedujo entonces que si una circunferencia tiene 360°, la cincuentava parte de ésta sería 7. Teniendo en cuenta que la distancia entre ambas ciudades era de unos 800 km, simplemente multiplicó por 50 (800 x 50 = 40.000). Fue así que llegó a la conclusión de que la Tierra tiene una circunferencia de 40.000 km, con un error de solo el 6 % respecto a los datos actuales.